To Those That Made This Such A Special Adventure

This post goes to all the people that made our trip to Mongolia such a wonderful experience, all those that with a simple word, a kind smile or a long conversation left a mark in our honeymoon, making it an unforgettable adventure (PS: in this post, I won’t talk about the organisers of the race. They did a great job and deserve all our gratitude, but I want to focus on the other runners of our group. Thanks also to the organisers anyway!). You can have the most pristine and wild nature and location in the world, but if you are stuck with the wrong kind of people, well, it does not take much to turn seven days of adventure into a nightmare.

This wasn’t the case for us though: all our “partners in crime” over the last week proved to be one of the most interesting and entertaining bunch of people that we have ever met… It’s unbelievable if you think that technically speaking they were our “competitors”. It is indeed true that in trail running there are no competitors but yourself!

Photo by Enkhbat, Ms2s.org

We can start with John, an Irishman living in Singapore who came to Mongolia to celebrate his 40th birthday, started with the idea of finishing the 42k, and ended up winning the 100k, showing amazing determination whilst facing all challenges with a smile on his lips and the politeness of a Brit – even though he would never forgive us for defining him a Brit. The humility, kindness and determination of John will always be a source of inspiration.

Then there is Randy, a Canadian living in Japan with whom we did not speak much, but who became the main entertainer of the group in no time. His big-mouth lifted the spirit of everyone, even in the most dire situations, and he made each and every one of us laugh at least once, conquering the respect of everyone else in the camp.

Carolyn and Bruce were one of the other couples in our group: two Americans coming from the pancake-flat Illinois with the hobby of travelling and taking part in tough competitions that had hundreds of stories to tell, making us understand that exploring the world by doing sports can provide uncomparable emotions.

Another couple held high the colours of Poland. It was composed of Beata and Tomasz, who are probably the people boasting the highest number of “strange marathons” attended, including destinations such as Nepal or Teheran.

The day after our arrival to the camp, yet another couple joined the group, this time with a Croatian number plate: Jelena and Igor made their entrance on a motorbike that they had driven around over the last three months, ready to challenge the climbs of Mongolia with minimum training. Showing a great deal of courage and ability to always stay positive, Igor ended up completing the 100k in the direst weather conditions possibile, while Jelena closed the 42k with a wide smile, jumping with joy. (If you want to follow their adventure around Asia, take a look to their blog on FB, WheelsOnTheRun).

Photo by Enkhbat, Ms2s.org

Going from couples to trios, let’s spend some words for the South-African team composed by Warren, Tanya, and Clare. Starting with Warren, I’ll be always grateful to him for sharing with us the story of his worst trail-experience ever on the eve of the race: the emotions he conveyed in relating how despite all difficulties, accidents and problems it is always possible to come to the finish line, made me certain that we would finish also our race. And on race day, the way he just enjoyed the whole marathon is just the embodiement of trail running, selfies and pictures included. It is not by chance that he also organises trail runs in South Africa and we are already planning to pay him a visit sooner or later. Tanya and Clare are instead the most running- and hiking-enthusiast mom and daugher I’ve ever met in my life and the strength they give to each other can be felt just by looking at them. Just think that 22-year-old Clare completed all alone the 100k, the first in her life, coming in at the 42k mark only few minutes after Chiara and me and restarting from the camp only few minutes later, crossing her mum on her way out. When Tanya got to the finish line of the 42k and decided to stop there, I told her that her daughter had just left, fresh like a daisy, and she just replied with a smile “I know, she is 22”. Later in the evening, a storm hit the lake while Clare was on her last 10 or 20k, but her mum never worried too much, sure that Clare would able to keep safe and get to the finish line. After a while, she arrived, South African flag in her hand, a proud mum at her side…and still full of energy and smiles. Besides, the calmness and ability to listen that both have is so refreshing that we already look forward to meeting them again, on the trail or somewhere else.

And then there are many others: the trio coming from Japan, with Ando, Kato and Imai San, who I met in the sauna the day after the race and asked me “did you finish the 100k?” And I told him “No, I did the 42k with my wife”, to which he replied “Aaaaah, yes, family hour”. I will never forget it.

As I will never forget the determination and self-discipline of Hugo, who came all the way from El Salvador to complete his first 100k. His ability to stay focused on his goal while being so open, forthcoming and friendly with everyone is unbelievable and I wish that this will be just one of the successes that I’m sure lay in front of him.

Photo by Enkhbat, Ms2s.org

Then there are Paul, Robin, Naomi, Vladimir, Fang, Berend, Chao, Wendy, Hooi, Emmanuelle, Janie, Lewis (who could not finish the 100k because of a twisted knee but has already promised to come back to finish it), Jamie (who travels only by bike and train and came to Mongolia just to take part and finish the 100k…I guess he is a machine!), and Reanna and Bayannyam, who finished the 42k together even though none of them had never run more than 20 minutes in the park.

A special thanks goes also to Ben, the doctor, a huge Dane that took care of our health and mood with jokes, friendly conversations…and drinks.

Oh, I almost forgot Darya, the ladies’ winner of the 100k, a Russian skyrunner that for more than half of the race led the race, showing how much ladies can compete with men on longer distances. She did great and we cheered for her so much. After the race, with typical Russian spirit, she commented her performance by saying that “she did normal”, claiming that it was not such a big deal to finish a 100k race on the podium, doing better than most of the men… One can only hope that she will realize what she has done over the next weeks.

And finally there are also Stephen and Fiona, an Irish couple who did not take part in the race but stayed at the camp the same days we were there and, guess what, they live in Brussels! It seems that we had to travel for more than 8000 km to meet the neighbours, since they live only 20′ from our home… Currently they are continuing their journey in the Gobi desert, but we look forward to the day we can invite them over for dinner to see the pictures and hear the tales of their days in Mongolia.

So, this was it, a very long post to write down the names of those starring in our unforgettable honeymoon: to all of you goes our heartfelt thank you and the best wishes for your future, looking forward to the day our roads (or trails) will cross again.

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MS2S: la Maratona all’Alba della nostra luna di miele…

Finalmente un post in italiano! Eccoci al racconto della gara, che non è una traduzione del post in inglese, ma un altro racconto, perché tanto una maratona è abbastanza lunga da poterla descrivere in mille modi.

Facciamo un passo indietro per dare il contesto: siamo nel nord della Mongolia, in un campo di tepie e ger da cinque giorni, con il bagno fuori, le zanzare e i ragni più grandi che abbia mai visto, uno spazio vitale inesistente, una dieta raffazzonata e dobbiamo partire per fare una maratona trail, in montagna, con partenza a 1550 metri, picchi di 2500 e un dislivello di più di 1500 sulla lunghezza della maratona. A questo aggiungiamo che l’organizzazione è… alla mano (cosa che non ci ispira eccessiva fiducia) e che io non ho mai fatto né gare di trail né maratone su strada, e che quindi non ho idea di che cosa mi attende per davvero né in termini di distanza né di difficoltà tecniche. Ma Francesco corre con me, e in fondo anche prima di partire so già che andrà tutto bene. Dal mio canto, l’unica cosa che mi spaventa un po’ è la possibilità di perdersi: i boschi e le montagne sono simili a quelle del Trentino (almeno, alcune), ma quando si arriva in aree paludose o simil praterie, è facile perdere l’orientamento…e chiedere indicazioni a cavalli o yack sembra non dare buoni risultati.

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Ci svegliamo alle 2.45 perché la partenza è alle 4.30. Tra l’altro, la sveglia ci viene data da un suonatore locale di uno strumento che è un mix tra un corno, un sassofono e un clarinetto: quantomeno folkloristico. La cosa è stata apprezzata da tutti, a eccezione di chi era nel nostro campo ma non partecipava alla gara. Rabbia comprensibile direi. Non piove, ed è una buona cosa non solo per la gara ma anche perché nei giorni precedenti abbiamo scoperto che la nostra tepie non è proprio impermeabile e che lascia entrare molta più acqua di quanta vorremmo.

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Alle 4.30 fa freddo (ma pensavo peggio): siamo intorno ai 6 gradi, è estate ma d’altra parte siamo a un passo dalla Siberia qui, e il lago che costeggiamo per la prima parte del percorso è il fratello minore del lago Bajkal. Al via il gruppo di mongoli parte come una freccia (li riprenderemo tutti, tranne quello che andrà a vincere la 100 km, non sappiamo con quante scorciatoie). Partiamo con le frontali perché c’è un buio pesto, e con le frontali affrontiamo la prima parte ostica del percorso, 2,5 km di single track nella foresta, con radici, sassi, fango, tronchi per terra, a metà via e rami intricati proprio all’altezza della fronte di qualcuno (non della mia… i vantaggi di essere mignon), e innumerevoli, enormi cacche di cavalli, mucche e yak. Usciti da lì ci sono 10 km di strada sterrata, abbastanza piana, che affrontiamo con gioia: certo, bisogna stare attenti alle buche, ai sassi e agli yak e ai cavalli selvatici che ci guardano da bordo strada con un misto tra curiosità e aria di superiorità. Per fortuna nessuno a quell’ora è abbastanza baldanzoso da seguirci di corsa! Tra gli occidentali sembra ci sia voglia di prendere con calma quantomeno i primi due km e mezzo, quindi in realtà il primo pezzo diventa un piacevole riscaldameno, tutti in fila indiana. Grazie alla frontale prestata dal babbo, la Chiara fa luce a tutti e credo che la sua presenza sia stata motivo di gioia per diversi compagni d’avventura.

Francesco e io corriamo insieme a un altro paio di uomini per un pezzetto, ma poi decidiamo di tenere il nostro passo e li superiamo. Andiamo regolari, senza strappi, senza esagerare: siamo ancora all’inizio, ma non ha nemmeno senso andare troppo lenti sull’unica parte piana del percorso. Gli strappi li faccio io ogni tanto per fare foto, tirare fuori cose dallo zaino, mettere via le frontali…insomma, il mio piccolo fartlek mattunito sono riuscito a farmelo lo stesso. Mentre corriamo tranquilli si alza il sole sul lago, prima rosa, poi rosso. Sono ancora in grado di godermi l’alba, prima che arrivi la prima salita.

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La strada qui è ancora decente, ma la salita è ripida e soprattutto eterna: ci mettiamo circa 50 minuti ad arrivare in cima, ma perlomeno ci godiamo i fiori – gialli, azzurri, e fucsia, in cima – e il panorama. Per chi conosce i posti, la salita ricordava lontanamente il tratto che da Sadole porta a Passo Sadole, anche se più larga. A partire da lì in discesa bisogna guardare dove si mettono i piedi, perché il terreno è insidiosissimo, come peraltro su tutta la parte centrale della gara. I sassi del sentiero franano continuamente, ma un’ulteriore difficoltà è rappresentata dal fatto che io cerco di evitare, oltre ai sassi, anche le enormi, continue cacche di cavallo che costellano tutto il percorso ma che qui si infittiscono, non lasciando spazio a nient’altro. Se dovessi davvero evitarle tutte dovrei volare, a questo punto. Nota positive: le cacche di cavallo sono morbide e quindi i piedi fanno meno male. Nota negativa: sono cacche di cavallo. La prima discesa comunque era bella impegnativa dopo la prima metà: infatti dopo un pezzo molto ripido si arrivava in una specie di prato con molti sassi nascosti nell’erba, per poi avvicinarsi a un’area piana ma paludosa. Sia le caviglie sia le ginocchia risultavano esposte a non pochi pericoli.

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Arriviamo alla seconda stazione di servizio con tutti gli arti al loro posto, ma scopriamo che non hanno acqua da darci per riempire le bottiglie. O meglio, acqua ne hanno, ma solo bollente. Lasciamo perdere e andiamo avanti. Tra i due passi che dobbiamo fare in teoria ci sarebbe una parte più o meno piana, ma che si rivela essere una palude con zolle di fango instabili ricoperte di erba altissima dove la difficoltà di correre raggiunge picchi inesplorati: si affonda nel fango fino alla caviglia, poi nel tentativo di staccare il piede per fare il passo successivo si becca inevitabilmente una zolla che si rovescia portandosi dietro la caviglia o il ginocchio di turno. Le scarpe si imbevono di acqua e fango e a ogni passo ne pompano fuori un po’, per poi impregnarsi di nuovo col successivo.

Accolgo quasi con sollievo la seconda salita (!). Siamo in una foresta abbastanza intricata, con muschio ovunque, piuttosto morbido, e bacche rosse che sono molto invitanti ma che non mangio solo perché Francesco mi tiene d’occhio (scommetto che sono velenosissime, ma ho un’attrazione per le bacche, cosa ci posso fare). Nel frattempo invece mangiamo con regolarità, più o meno ogni 60 minuti. Un gel, un altro gel, poi una barretta, poi un altro gel, finché alla fine della gara non ne posso più di roba dolce e mi mangio un pezzo di grana che ci eravamo portati dietro insieme ai taralli e ai cracker. La seconda salita è decisamente la più tosta: molto breve ma con pendenze al limite. Se volete allenarvi per questa cosa qui, andate per funghi in Val di Fiemme sui pendii più ripidi… Per fortuna comunque il “sentiero” è segnato bene, nel senso che ci sono tantissimi alberi marcati con la vernice e il simbolo della gara. Difficile perdersi insomma, almeno in questa parte.

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La seconda discesa è a rotta di collo e mette alla prova tanti partecipanti. Discesa molto ripida in prato aperto con sassi qui e lì. Breve ma intensa. Ci lasciamo indietro un altro paio di persone e dopo la terza e ultima stazione di servizio (dove hanno acqua fredda, per fortuna, ma nulla di edibile, perché con tutta la mia buona volontà non ce la posso fare a mangiare pomodori e frittelle) ci aspetta una parte più agevole. Purtroppo io a questo punto sono abbastanza provata dal mio solito dolore al fianco, che peggiora esponenzialmente in discesa, su terreni accidentati e quando bevo, e Francesco si arrabbia tantissimo con il suo zainetto, la cui cerniera decide autonomamente di aprirsi a intervalli regolari, rovesciando il contenuto qui e là e costringendoci a fermarci per richiuderlo, finché non decidiamo di rinunciare ad avere accesso a quello che abbiamo nello zaino e di legare i lacci della cerniera. In realtà era già dalla prima discesa che litigavo con lo zaino proprio per questo motivo. Tremavo al solo pensiero di perdere la frontale di mio padre, dato che sicuro mi avrebbe ucciso. Al traguardo però dopo aver controllato mi sono accorto di non aver perso niente. Oltre a questo ho corso per più di 20 km con una giacca attaccata in vita e mille cose in tasca. Per tenere tutto al suo posto, non ho potuto usare le braccia, cosa che rende la corsa un’attività poco piacevole. Per non parlare del tubo della camel bak che continuava ad andare in giro e sbattermi in faccia…odio quei cosi. Insomma, avrei potuto lavorare meglio con l’attrezzatura, questo è sicuro. Per fortuna il ritmo per me era abbastanza facile da tenere.

Gli ultimi chilometri sono lenti e lunghi. Sono vigile e molto lucida, anche perché a un certo punto intorno al 31° chilometro ho preso una pillola di caffeina che – lo so – mi terrà sveglia per 48 ore, e sono acutamente consapevole del fatto che con una proiezione più o meno attendibile posso chiudere sotto le 6 ore, e allo stesso tempo ho una paura bestiale di non farcela. Gli organizzatori ci hanno detto che questa maratona richiede almeno il 50% di tempo in più rispetto a una maratona su strada, ma io non ne ho mai fatta una, quindi non ho riferimenti. Francesco deve parlarmi ininterrottamente (cosa per lui alquanto inusuale) per evitare che sbrocchi del tutto. Andiamo avanti lenti, ma regolari, correndo senza pensare troppo. E alla fine, dietro l’ultima delle tante curve, vedo il traguardo e piano piano ci arriviamo, insieme. Una maratona è lunga, ma non abbastanza da capire che l’abbiamo fatta davvero, tutta quanta, e che ce l’abbiamo fatta insieme.

Abbiamo vinto noi. Yeeeeee 🙂 Ma io lo sapevo già che ce l’avremmo fatta! NB: mancano foto della parte finale per colpa del cacchio di zainetto…mentre per quelle dell’arrivo e della premiazione, stiamo aspettando.

Per davvero! Abbiamo vinto per davvero, non per modo di dire!

Interessati a cartine, dislivelli e ritmi? Ecco la gara su Strava:


https://www.strava.com/activities/1116293476/embed/e6e571174dae7f5974f5c78b0297638486cd85cc

Testo: Chiara e Francesco